Test de antígeno para Covid-19: lo que debes saber para la autodetección del virus

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En estas últimas semanas Chile ha sufrido un incremento importante en los casos diarios de covid-19 y con ello, los contactos directos que están bajo la incertidumbre de saber si están contagiados o no. Por eso, Fast Check CL en este explicativo te entrega toda la información que debes conocer de los test que existen para detectar la presencia del covid-19.


Por Isidora Osorio

Desde los últimos días de diciembre los casos diarios de Covid-19 se dispararon, llegando a un número nunca antes visto en Chile desde el inicio de la pandemia (03 de marzo 2020), 29.175 contagiados en un día el pasado 29 de enero. Esto, a su vez, aumenta la cantidad de personas que estuvieron en contacto con el virus y la incertidumbre de quienes quieren saber si están contagiadas con covid-19 para tomar las medidas necesarias.

Fast Check CL en este explicativo te cuenta cuáles son los test que sirven para detectar el covid-19, dónde pueden obtenerlo y las recomendaciones de los expertos.

¿Cuáles son los test que existen para la detección del Covid-19?

Existen diferentes tipos de test de diagnóstico de Covid-19. Sin embargo, no todos sirven para detectar el virus en el momento de realizar la prueba. En este sentido, podemos distinguir dos tipos de test, los que nos informan si existe infección en el momento de realizar el examen y aquellos que nos muestran la respuesta inmune del virus, es decir, si tenemos anticuerpos en contra de él (1).

  • El test PCR y las pruebas de antígeno sirven para detectar si estás infectado con Covid-19 en el momento en que te realizas el examen.
  • Las pruebas serológicas o de anticuerpos detectan la respuesta inmunológica que tiene la persona frente al virus (2).

En este explicativo ahondaremos solo en los que sirven para detectar si una persona está contagiada con coronavirus en ese momento, es decir, el conocido PCR y los test de antígeno.

1) Test PCR

El test de la Reacción de Polimerasa en Cadena, por sus iniciales en inglés, PCR (Polymerase Chain Reaction), se caracteriza por ser una prueba muy específica que replica un fragmento del material genético de un virus, bacteria o patógeno (3), por lo que, en el caso del Covid-19, su principal función es detectar la presencia del virus, es decir, la infección activa.

Al respecto, la Clínica de Barcelona afirma que «en el caso del diagnóstico de infección por SARS-CoV-2, se han seleccionado fragmentos muy específicos del material genético del virus que evitan que la prueba pueda confundir este virus con otros» (4). 

De igual manera, es importante mencionar que el test PCR suele realizarse, a través de muestras de exudado nasofaríngeo (nariz), pero, también se puede realizar por medio de muestras de saliva.

Aunque, de acuerdo a la Agencia Española de Medicamentos y Productos Sanitarios (AEMPS), en «saliva la carga viral es menor que en secreciones nasofaríngeas, por lo que en caso de baja carga viral (bajo número de virus en la muestra) la sensibilidad del test es menor» (5) y podría llegar a dar negativo, a pesar de estar contagiado.

2) Test de antígeno

Por otra parte, está la prueba de antígeno que tiene como función identificar la proteína de un virus en el momento en que la persona está infectada.

En este sentido, el medio The Conversation explica que «los antígenos son sustancias que hacen que el cuerpo produzca una respuesta inmunitaria, desencadenan la generación de anticuerpos. Entonces, estas pruebas utilizan anticuerpos fabricados en laboratorio para buscar antígenos del virus SARS-CoV-2» (6).

Además, al igual que en el caso anterior, este examen se puede tomar a través de muestras de secreciones nasofaríngeas o de saliva. Pero, se diferencia del test PCR en la tardanza de los resultados, mientras que la prueba de antígeno puede tener respuesta en 15 a 30 minutos, el PCR puede tardar horas o días, dependiendo de la saturación de los laboratorios (7).

Test de antígeno para autodiagnóstico

De igual manera, es importante mencionar que hay test de antígeno que se pueden realizar en casa para un autodiagnóstico de Covid-19.

Según explica Ana Victoria Nieto, presidenta del Colegio Farmacéutico, estos tienen un uso muy similar a «un test se embarazo, se consiguen en farmacias y se deben seguir las instrucciones tal como lo indica el folleto de uso.

«Son altamente útiles por lo que el margen de error es bajo. El problema puede darse en que la muestra no este bien tomada en casa. Por ello es relevante seguir las instrucciones tal cual se indican en el folleto de uso», agrega.

Además, explica que solo los laboratorios o establecimientos de salud pueden comunicar a la autoridad sanitaria los resultados positivos, por lo que si una persona se realizó un test de antígeno de autodiagnóstico y le salió positivo debe acudir a un centro de salud para que lo notifiquen.

Imagen que muestra cómo se deben interpretar los resultados de un test de antígeno. Obtenido en Viéitez López Farmacia.

Los test son efectivos en la medida en que sean más sensibles (detectar la presencia del virus) y específicos (reconocer la ausencia del virus), por lo que cuando se debe evaluar qué tan eficaz es una prueba de antígeno se deben considerar esos estándares. El Instituto de Salud Pública (ISP) entregó el listado de tests de antígenos para la detección de Covid-19, donde se puede revisar la sensibilidad y especificidad que tienen las pruebas de antígeno de distintas marcas.

  • Si quieres saber cuales son las marcas de test de antígeno recomendadas por el ISP, haz clic aquí. (Se descargará un documento en PDF).

¿Cuál es el más efectivo?

Si bien todos ayudan a detectar si una persona está contagiada de Covid-19 en el momento actual, no todos tienen la misma precisión. Por ejemplo, el ISP explicó que «si un test de antígenos resulta positivo significa que hay infección, no obstante, estas pruebas en días de inicio (1-3) y luego del 7 día de infección tienen una muy baja sensibilidad, es decir, pueden ser negativas, porque aún no se produce una infección mayor, con producción necesaria de antígenos. Las pruebas de antígenos pueden ser muy específicas para el virus, pero no son tan sensibles como las pruebas de PCR molecular». 

Imagen de Ana Victoria Nieto. Obtenida en su Facebook.

«Es por esto, que existe una mayor probabilidad de falsos negativos, por lo que los resultados negativos no descartan la infección y de ahí la importancia de que la realización sea supervisada y dentro de un contexto controlado como apoyo y no como diagnóstico», agrega (9). 

Coincide con esto la presidenta del Colegio Farmacéutico, quien asegura que «la prueba más efectiva sin duda alguna es la PCR que se realiza en laboratorio. Sin embargo, hoy la tecnología está avanzando poniendo a disposición los test rápidos de antígeno, estos son útiles para determinar una conducta responsable de quien obtenga un posible resultado positivo».

Imagen de Rafael Araos. Obtenida en la UDD.

Por otra parte, Rafael Araos afirmó que «ambos son buenos exámenes, pero deben realizarse lo antes posible desde que comienzan los síntomas, ya que su rendimiento va disminuyendo con el paso del tiempo. La PCR es capaz de detectar menores cantidades de virus, es decir, es más sensible, por lo que es más preciso. Sin embargo, las dos técnicas son adecuadas en una situación como la actual, en la que hay muchos casos de Covid-19».

¿Qué recomiendan los expertos?

Los expertos respaldan el examen de antígeno para verificar si una persona está infectada con Covid-19. Sin embargo, recalcan que si esta prueba llegara a salir negativa, cuando una persona presenta síntomas, se debe realizar un PCR o repetir el test de antígeno para descartar la posibilidad que haya sido un falso negativo.

El Ministerio de Salud, por ejemplo, asegura que «las personas con resultado del test de antígenos positivo, deben ser consideradas como caso confirmado e implementar las medidas de aislamiento y manejo establecidas por el Ministerio de Salud» (10).

«Sin embargo, un resultado negativo del test de antígenos. En contexto de una alta sospecha clínica, NO descarta la enfermedad. En este caso, las personas deben ser derivadas para la realización de un examen de PCR, o bien, si esto no es posible, iniciar las medidas de aislamiento y manejo establecidas por el Ministerio de Salud», añade.

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Isidora Osorio

Periodista de la Pontificia Universidad Católica de Chile. Trabajé como investigadora en el Premio InspiraTec del Ministerio de Economía de Chile, en el programa Mi Barrio de Canal 13 y fui finalista del premio Periodismo de Excelencia de la Universidad Alberto Hurtado (2018). Mi gran pasión son analizar temas con datos, hacer fact checking y descubrir cosas nuevas en ciencia y salud.