“Tienen el mejor anticuerpo que nosotros hemos visto en la vida, efectivamente neutraliza el virus”

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El pasado 15 de abril distintos medios dieron a conocer que investigadores chilenos de la Universidad Austral descubrieron que los anticuerpos de las alpacas pod铆an neutralizar distintas variantes del SARS-CoV-2. Fast Check CL entrevist贸 al doctor Alejandro Rojas, uno de los cient铆ficos que particip贸 en estos hallazgos, quien asegura que esta es una oportunidad para desarrollar una terapia que salve a las personas, pero el financiamiento y la falta de apoyo por parte del Gobierno han sido un impedimento.


Por Isidora Osorio

Todos los d铆as se est谩n buscando datos sobre el Covid-19 para lograr encontrar una cura que permita salvar vidas y controlar la pandemia que se est谩 viviendo actualmente. Es por esta misma raz贸n que la semana pasada un nuevo descubrimiento se tomo los medios de comunicaci贸n nacionales, los cuales informaron que una nueva investigaci贸n demostr贸 que los anticuerpos de las alpacas neutralizan las variantes de SARS-CoV-2 de Wuhan, Reino Unido, Sud谩frica y se presume que de Brasil.

Los investigadores que est谩n a cargo de dicho estudio son cient铆ficos chilenos de la Universidad Austral, quienes han trabajado los beneficios de los anticuerpos de las alpacas contra el Covid-19 desde febrero de 2020.

Fast Check CL convers贸 con uno de los cient铆ficos a cargo de esta investigaci贸n: Alejandro Rojas, quien nos explic贸 que este nuevo hallazgo es una oportunidad para desarrollar una terapia que salve a las personas que se enferman de manera grave por coronavirus. Pero hay un impedimento, el financiamiento y el poco apoyo por parte del Gobierno. Esta es su historia.

Las alpacas y sus poderosos anticuerpos

Alejandro Rojas – Noticias Uach

Alejandro Rojas, ingeniero en Biotecnolog铆a y el jefe del laboratorio de Biotecnolog铆a M茅dica de la Universidad Austral de Chile, habl贸 con Fast Check CL y se帽al贸 que su cercan铆a con los anticuerpos de las alpacas naci贸 mucho antes de esta investigaci贸n, espec铆ficamente en un postdoctorado que realiz贸 en el Reino Unido, donde tuvo la oportunidad de trabajar con ellos. Cuando lleg贸 a Chile mont贸 la tecnolog铆a para seguir estudi谩ndolos y conocer a cabalidad sus beneficios.

芦En 2017 hicimos una plataforma, que se financi贸 gracias a un proyecto del Gobierno Regional, para la lucha contra el virus Hanta, a trav茅s de estos anticuerpos y tuvimos muy buenos resultados. Con eso nosotros ya est谩bamos preparados para hacer frente a la pandemia禄, cuenta a Fast Check CL.

驴Qu茅 es exactamente lo que han descubierto hasta el momento respecto a los anticuerpos y al SARS-CoV-2? 

Primero, logramos conseguir la prote铆na Spike (caracter铆stica del Covid-19) y con eso formulamos una vacuna para alpacas que levantara inmunidad en contra del virus y cuando vimos que ya hab铆a respondido contra la prote铆na Spike, generando anticuerpos, le sacamos una muestra de sangre. Fue ah铆 cuando, despu茅s de investigar, dimos con la c茅lula que produc铆a el anticuerpo contra el SARS-CoV-2, de estas encontramos 30, 30 genes que en esa muestra de sangre producen anticuerpos contra el SARS-CoV-2. 

Con eso necesit谩bamos saber si es que eran capaces de neutralizar el virus y ah铆 logramos reclutar a un grupo de virolog铆a gigante en la Universidad de Queensland de Australia que vio los anticuerpos y nos dijo: 鈥渢ienen el mejor anticuerpo que nosotros hemos visto en la vida鈥 y efectivamente neutraliza el virus. Neutraliza la variante de Wuhan, la brit谩nica y la sudafricana de forma muy efectiva, donde otros anticuerpos de otras compa帽铆as ya no funcionan. De igual manera, vimos que se pega de manera eficiente a la brasile帽a, entonces podemos predecir que va a neutralizar禄.

驴C贸mo se les ocurri贸 este tema? 驴C贸mo llegaron a los anticuerpos espec铆ficamente de las alpacas?

Bueno resulta que esto no es una invenci贸n nuestra, la gente a veces incluso se burla de nosotros de que nos enfoquemos en la alpaca porque lo encuentran entre inusual a divertido禄, cuenta Alejandro ri茅ndose.

Sucede que las alpacas son miembros de una familia, los cam茅lidos y ya hace m谩s de veinte a帽os atr谩s, un profesor de origen egipcio, que trabajaba en B茅lgica, le dijo a un estudiante que analizara los anticuerpos de un camello, el alumno se puso a investigar y f铆jate que le faltaba algo. Cuando revisa los datos, se da cuenta que no todos los anticuerpos de camello tienen un fragmento peque帽o (los anticuerpos en general est谩n hechos de dos fragmentos, uno grande y uno chico). Ah铆 logran descubrir que los anticuerpos de los camellos son much铆simos m谩s simples que los anticuerpos de los otros animales, continua.

驴Entonces los camellos tienen exactamente los mismos anticuerpos que las alpacas?

芦Son cam茅lidos, vienen de la misma familia de animales. Si te fijas en la cara de un camello en realidad es una alpaca grande con una joroba, pero es la misma cosa. Entonces, las alpacas, las llamas, los guanacos y las vicu帽as est谩n m谩s emparentados entre s铆 porque son los camellos de alguna forma que evolucionaron ac谩 en latinoam茅rica.

驴Estos anticuerpos pueden ser un tratamiento, como una especie de remedio?

Es una cura, un remedio que durar铆a un par de d铆as o semanas. Estos anticuerpos se pegan muy bien al Covid-19, espec铆ficamente a la prote铆na Spike, y envuelven al virus. Entonces, lo que provoca es que cuando este virus va a entrar al cuerpo o a la c茅lula lo bloquean. 

En lo pr谩ctico es que si nosotros pudi茅semos tratarte de manera profil谩ctica, o sea inyectar los anticuerpos antes que te enfermes, el virus no va a ser capaz de entrar porque si llegase a entrar tu sistema inmune lo va a atacar y eliminar禄.

驴Entonces ser铆a un remedio que se tomar铆a previamente para evitar el virus?

芦Tu ya viste en los ensayos de la vacuna Coronavac que tienen un 80% en la reducci贸n de que tu te mueras, o sea te reduce en un 80% las posibilidades de morir por Covid-19, pero queda un 20%, es decir, no es cero. Entonces 驴Qu茅 hacemos con la persona que se agrava? 驴Qu茅 hacemos con la persona que llega con una neumon铆a por coronavirus a un hospital? Entonces a esa persona es que nosotros estamos dirigiendo esta terapia para poder inyectarle anticuerpos y con eso le entregamos la posibilidad autom谩tica de defenderse contra el virus. 

Se podr铆a tratar tambi茅n a adultos mayores o personas con enfermedades autoinmunes de manera preventiva para que puedan defenderse del virus.

Estas inmunoterapias son caras por eso no se podr铆an hacer preventivas para todo el mundo, eso s铆 ser铆an mucho menos caras si es que las desarrolla el mismo pa铆s.

Imagen que me explica como funcionar铆a el tratamiento. Obtenido en el sitio web de la Sociedad de Bioqu铆mica y Biolog铆a Molecular de Chile que dio a conocer uno de los estudios realizado por Alejandro Rojas y otros cientificos

El desaf铆o del financiamiento

Uno de los principales desaf铆os, que asegura Alejandro Rojas, que se presentan para concretar este proyecto es el financiamiento y el escaso apoyo que ha tenido por parte del Gobierno, particularmente del Ministerio de Ciencia.

驴Y c贸mo logran financiar todo esto?

芦Ha sido un desaf铆o grand铆simo, no te imaginas, o sea yo pens茅 descubrimos un anticuerpo neutralizante contra el coronavirus y el problema es que no nos han ayudado a desarrollarlo, ni el Ministerio de Ciencia, ni la CPC, nadie ha puesto plata, salvo el Gobierno Regional que fue con quienes creamos esta plataforma cuando yo volv铆 a Chile, entonces ellos nos han puesto 200 millones, 30 millones en alg煤n punto del desarrollo, pero lo que necesitamos ahora es realmente plata para poder llegar a la cl铆nica y eso no se ha concretado

Lo que nosotros hicimos fue utilizar a la prensa como una oportunidad, en el fondo estamos haciendo un llamado de auxilio, porque como te digo en un momento conseguimos 200 millones de pesos, con eso sabemos que vamos a poder hacer los ensayos en animales para evaluar las dosis, para ver que no es t贸xico, pero no podemos mandar a hacer las dosis terap茅uticas porque eso cuesta entre un mill贸n y medio y dos millones de d贸lares.

驴Esto sucede porque no hay fondos para ciencias?

芦El problema es que hoy d铆a no hay una forma de adquirir financiamiento para este tipo de proyectos, porque nunca se ha hecho en Chile un antiviral contra una pandemia. Entonces, primero fuimos a pedirle apoyo al Ministerio de Ciencia y el Ministerio dice 鈥渆xpectacular que se est茅 desarrollando esta tecnolog铆a en Chile, los felicitamos por su desarrollo gracias, no se puede hacer nada, no tenemos fondos.

Entonces, despu茅s hacen un concurso para flexibilizar un poco esto, pero fue un concurso que deja harto que desear, porque fue un concurso con un m谩ximo de 90 millones de pesos, del cual sacaron un mont贸n de iniciativas. Entonces, al final nosotros postulamos, nos fue mal, pero en el fondo no hacemos mucho con 90 millones tampoco, que era el m谩ximo fondo que t煤 pod铆as llegar a postular, cuando lo que se necesitaba en ese momento eran 4 millones de d贸lares.

驴Cu谩les fueron las razones?

芦En nuestro caso nos evaluaron mal porque hab铆amos patentado el anticuerpo y cuando sacaron este llamado, lo sacaron como un bien de uso p煤blico. Entonces, como no quedaba claro a qui茅n le pertenec铆a la tecnolog铆a ni como nosotros, la Universidad Austral de Chile, pod铆a entregar esto como bien p煤blico nos evaluaron mal. 

Pero como te digo con 90 millones tampoco hac铆amos mucho, piensa yo recibo anualmente entre 30.000 y 50.000 d贸lares (21 a 35 millones de pesos) de parte del Ministerio de Ciencia y Tecnolog铆a de Corea, directo para el desarrollo de estrategias terap茅uticas y diagn贸sticas coreanos y esos dineros los hemos podido ocupar para trabajar en Covid-19, pero ac谩 no existe la v铆a, no existe el instrumento, entonces es s煤per complejo.

鈥 驴Por qu茅 raz贸n cree que pasa eso?

芦Bueno la verdad es que el tema con la pandemia es dif铆cil, yo siento que hay un sesgo con la regi贸n, siento que ac谩 es dif铆cil que nos crean, porque realmente no nos creen y como que todav铆a ven esto como un proyecto de investigaci贸n. Entonces, yo hablo con el ministro de Ciencia y 茅l me dice que concursemos a los fondos o me pregunta directamente 驴Por que tu crees que tu investigaci贸n es mejor que la de otro investigador? Y en el fondo yo creo que estamos hablando de cosas distintas, porque yo no veo esto como un proyecto de investigaci贸n yo veo esto como una oportunidad pa铆s de desarrollar una terapia que efectivamente ayude a resolver el problema de la pandemia.

Entonces, ha faltado apoyo pol铆tico a este proyecto, a pesar de que logramos convencer a la C谩mara de Diputados. He presentado dos veces el proyecto en la Comisi贸n de Salud y votaron 131 diputado a favor y ninguno en contra, ah铆 le presentaron al Presidente de la Rep煤blica la solicitud de financiar esta estrategia terap茅utica y recib铆 20 respuestas, una tras otra, de gente que me dec铆a yo no s茅, yo no puedo. Entonces, al final quedamos atrapados en una cosa burocr谩tica que el Ministerio de Ciencia no ha sido capaz de resolver.

驴Cu谩l considera que es el problema de fondo ac谩? 驴Es problema del Ministerio de Ciencia particularmente?

芦No, porque fijate que el Ministerio de Ciencia, hablando de lo pol铆tico, es un ministerio que se crea hace poco, se crea con muy pocos recursos, no tiene un poder pol铆tico, es un hermanito chico en la mesa, no puede golpear la mesa porque no tiene peso, no est谩 posicionado dentro del gabinete.

Por ejemplo, el anticuerpo que sali贸 en paralelo al nuestro, un anticuerpo de llama levant贸 hace dos semanas atr谩s 50 millones de d贸lares para su desarrollo en B茅lgica y es un anticuerpo que viene detr谩s del nuestro. Nuestro anticuerpo lo probamos y funciona cien veces mejor que el belga. Sin embargo, en B茅lgica s铆 han hecho la apuesta de desarrollar este anticuerpo y ac谩 no. Entonces, yo de verdad no entiendo como el ministro de Ciencia o qui茅n est茅 a cargo no ha sido capaz de visualizar el potencial.

Tenemos una persona que es el ministro que 茅l decide qu茅 puede ser bueno para el pa铆s o no. Entonces, 茅l dice no esto no sirve y yo digo bueno, en mi expertis digo s铆, sirve y se est谩 haciendo afuera, por lo tanto, no acepto un no como respuesta de parte del ministro y no queremos demostrar que 茅l est谩 equivocado, esperamos demostrar que nuestra terapia efectivamente puede servir.

Informaci贸n acad茅mica del doctor Alejandro Rojas. Obtenida en el sitio web de la Universidad Austral.

Cr铆ticas al Gobierno

La conversaci贸n comenz贸 a cambiar el foco cuando Alejandro Rojas dirigi贸 su atenci贸n a las 芦pol铆ticas erradas禄 que ha realizado el Gobierno en esta pandemia y el asesoramiento deficiente que estar铆a recibiendo el Presidente.

驴Usted cree que en Chile se entrega poco apoyo a la ciencia?

芦Mira en Chile se gasta un 0.38% del Producto Interno Bruto en ciencia, estamos pen煤ltimo en la OCDE. Entonces, efectivamente se gasta muy poco en ciencia y tecnolog铆a, somos un pa铆s que se basa en la matriz de producci贸n extractivista, cobre, madera, cosas que se sacan de recursos naturales. Pero no hay un desarrollo cient铆fico y tecnol贸gico, nosotros ac谩 no estamos interesados en hacer el v铆nculo ah铆 y eso que tenemos experiencias s煤per traum谩ticas, mira lo que pas贸 con el salitre, en dos a帽os perdimos toda la industria.

驴Qu茅 recomendar铆a?

芦F铆jate que el terremoto m谩s grande registrado en la historia, que sucedi贸 en Valdivia, mat贸 a 5.700 personas, hoy d铆a el Covid-19 ha matado 34.000 m谩s o menos, es casi seis veces la cantidad de muertes que mat贸 el terremoto y para terremotos tenemos a la ONEMI que tiene un financiamiento alrededor de los 20 millones de d贸lares anuales. Entonces, el tema es invitar a los pol铆ticos a que contrapesen esto, o sea ya sabemos que un virus emergente puede causar mucho da帽o a nuestro pa铆s, por lo que es necesario crear un Fondo Nacional de Emergencias Biol贸gicas que se encargue de la vigilancia. Ah铆 podr铆amos meter la marea roja, el Hanta, el coronavirus, la gripe, trazabilidad, variantes, etc.

Si tuvi茅ramos esto que digo podr铆amos tener un fondo para poder responder de forma r谩pida y nosotros podr铆amos decir aqu铆 tenemos una terapia y podr铆an decir bueno, desarroll茅mosla, trabajemos en conjunto con los expertos de este fondo nacional de emergencia.

Usted habla de que deber铆a haberse invertido y apoyado m谩s a la ciencia para enfrentar de mejor manera esta pandemia. En este sentido 驴Cree que esta falta de herramientas, esta falta de apoyo, ha afectado en el aumento de casos y la cantidad de fallecidos que tenemos?

芦Bueno, esto es una opini贸n personal, pero yo creo que hubieron muchas pol铆ticas que estuvieron erradas. Por ejemplo, nosotros somos un pa铆s que tiene una posibilidad de aislaci贸n natural, nosotros podr铆amos haber sido Nueva Zelanda y eso fue lo que el pa铆s, privilegiando otros intereses, no visualiz贸, que en fondo ac谩 lo que deber铆amos haber hecho de un principio fue cerrar absolutamente todo y hacer un control de la gente que entraba, pero muy riguroso.

No es la situaci贸n ideal en la que estamos y eso se asocia tambi茅n a que la capacidad diagn贸stica fue peque帽a, hoy d铆a con las variantes por ejemplo, se les dijo que se necesitaba una trazabilidad de variante y no se implement贸, esto por falta de recursos, y ahora que efectivamente est谩n las seis variantes circulando entonces se ponen recursos y ahora s铆 crean un comit茅, pero reaccionamos en vez de prever la situaci贸n de un virus que est谩 desatado por el pa铆s.

驴Y usted cree que es por falta de recursos?

芦Es principalmente falta de recursos, falta de experiencia, falta de escucharse, de escuchar a los investigadores porque no sabemos qui茅nes son los que est谩n asesorando al Presidente, pero definitivamente no lo est谩n haciendo bien. Por ejemplo, toda esta pol铆tica de que la soluci贸n pasaba por la vacuna solamente de alguna forma hizo que la gente entendiera de manera errada que efectivamente eran la soluci贸n y relaj贸 las medidas de prevenci贸n.

Bueno, tambi茅n la gente est谩 cansada y puede que hayan factores que no estoy considerando, pero desde mi perspectiva, lo que hay que transmitirle a la gente es que esto es un problema a largo plazo que en realidad claro hay que construir inmunidad con las vacunas, pero es todo parte de un proceso.

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Isidora Osorio

Periodista de la Pontificia Universidad Cat贸lica de Chile. Trabaj茅 como investigadora en el Premio InspiraTec del Ministerio de Econom铆a de Chile, en el programa Mi Barrio de Canal 13 y fui finalista del premio Periodismo de Excelencia de la Universidad Alberto Hurtado (2018). Mi gran pasi贸n son analizar temas con datos, hacer fact checking y descubrir cosas nuevas en ciencia y salud.