La amenaza de la fragata portuguesa en las playas chilenas

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Este 2022 comenzó con alertas en la zona costera e incluso algunas playas cerradas, debido a la presencia de la fragata portuguesa, una especie acuática reconocida por ser venenosa y, en algunos casos, letal para el ser humano. Por eso, Fast Check CL en este especial te cuenta todo lo que debes saber de este animal y las precauciones que debes tomar.


Por Isidora Osorio

Este 2022 comenz√≥ con una noticia que puede no gustarle a las personas que estaban buscando pasar sus vacaciones en las playas del litoral: se anunci√≥ el regreso de la temida fragata portuguesa a las costas de Chile, lo que llev√≥ a las autoridades a cerrar algunos balnearios. Entre los que podemos nombrar: Quirilluca, La Luna, Cachagua y los que van desde El Faro de La Serena hasta Pe√Īuelas en Coquimbo.

¬ŅQu√© es la fragata portuguesa?

De acuerdo a Ecolog√≠a verde, la fragata portuguesa, tambi√©n conocida como carabela portuguesa, agua mala, botella azul o falsa medusa, es ¬ęun¬†hidrozoo¬†(del griego¬†hydra, serpiente acu√°tica, y¬†zoon, animal). Se trata de una clase del filo de¬†Cnidarios, que son unos organismos acu√°ticos, mayoritariamente marinos, con muchos a√Īos de antig√ľedad¬Ľ.

De igual manera, Peter von Dassow, doctor en oceanograf√≠a y acad√©mico de la facultad de Ciencias Biol√≥gicas de la Universidad Cat√≥lica, explic√≥ a Fast Check CL que ¬ęla fragata portuguesa, o Physalia physalis por su nombre cient√≠fico, es un animal colonial que es en el Filo Cnidaria. Los cnidarios incluyen organismos como los corales y las medusas, y a veces la gente refieren err√≥neamente que la fragata portuguesa es una medusa, pero no lo es¬Ľ.

El fot√≥grafo Francis P√©rez, especialista en sacar im√°genes submarinas, afirma a National Geographic que ¬ęes un organismo colonial fascinante que, como si de un velero se tratase, recorre los oc√©anos aprovechando los vientos y las corrientes, y esconde bajo el agua los numerosos tent√°culos que le sirven para atrapar a sus presas¬Ľ.

Imagen de una fragata portuguesa. Obtenida en medusas.org.

Sus tent√°culos, la parte m√°s peligrosa

Dentro de las características que se le ha dado a la carabela portuguesa es que son peligrosas, esto se da, principalmente, porque tienen un veneno que puede causar problemas respiratorios, cardíacos y en algunos casos la muerte.

¬ęLos nematocistos de estos organismos son especialmente potentes, con un veneno muy fuerte que incluye una gran variedad de toxinas, suficientes para causar da√Īos severos a los humanos como taquicardias, da√Īos cut√°neos e incluso, reacciones cardio-respiratorias que en algunos casos pueden terminar en la muerte¬Ľ, detalla von Dassow.

El Ministerio de Salud, por su parte, asegura que ¬ęse ha identificado que al contacto con la piel los tent√°culos de la fragata portuguesa generan serios da√Īos en la salud, ya sea con ejemplares vivos o muertos. Los s√≠ntomas descritos corresponden a un intenso dolor (como quemadura), problemas respi¬≠ratorios e incluso paros card√≠acos, registr√°ndose fallecidos a nivel mundial. Por esta raz√≥n, La Organizaci√≥n Mundial de la Salud (OMS) la incluy√≥ en el listado de ‚Äúespecies peligrosas‚ÄĚ para la salud humana e invertebrados venenosos¬Ľ.

Imagen que muestra las distintas partes del cuerpo de la fragata portuguesa. Obtenida en el sitio del Ministerio de Salud.

¬ŅPor qu√© llegan a la costa si no viven ah√≠?

La fragata portuguesa vive com√ļnmente en aguas c√°lidas, por eso su aparici√≥n en la costa de Chile no es normal, pero, de acuerdo a los expertos, se debe al cambio en la direcci√≥n y la velocidad de los vientos. Sin embargo, a√ļn no se tiene claro si tambi√©n est√°n afectando otros factores como el cambio clim√°tico.

De acuerdo a la Cl√≠nica Bupa de Re√Īaca, la fragata portuguesa ¬ęhabita com√ļnmente en aguas c√°lidas del mar Caribe y del Oc√©ano Atl√°ntico. Su aparici√≥n en las costas del Oc√©ano Pac√≠fico se debe fundamentalmente a las alteraciones meteorol√≥gicas temporales, como el fen√≥meno del ni√Īo, que modifican la direcci√≥n y la velocidad de los vientos as√≠ como la temperatura de la superficie del agua¬Ľ.

Imagen de Peter von Dassow. Obtenida en el sitio del SEPA.

El doctor Peter von Dassow coincide con esto, pero tambi√©n agrega que ¬ęno siempre llegan a la costa cuando los vientos cambian, entonces debe haber factores ecol√≥gicos que controlan su abundancia en las aguas m√°s oce√°nicas lejos de la costa. Sin embargo, sabemos muy poca de la ecolog√≠a de la fragata portuguesa en su h√°bitat natural. Entonces, siempre est√° la pregunta si estos fen√≥menos est√°n aumentando en respuesta a los da√Īos ecol√≥gicos al oc√©ano por acciones humanas como el cambio clim√°tico¬Ľ.

¬ŅQu√© debo hacer si veo o me pica una fragata portuguesa?

Si ven una fragata portuguesa deben dar aviso a las autoridades para que adviertan a las personas que hay presencia de esta especie en la costa y se cierre la playa o se tomen las medidas necesarias para evitar que alguien pueda ser afectado.

Adem√°s, el Ministerio de Salud recomienda que ¬ęante la presencia de una calabera portuguesa no se ba√Īe ni realice juegos en el agua, nunca la toque, ni en el mar ni en la playa, ya que son t√≥xicas aunque est√©n muertas y si camina en la arena prot√©jase usando ropa y zapatos¬Ľ.

Bandera de precaución que indica que hay presencia de fragata portuguesa en la playa. Obtenida en el sitio web de la Cruz Roja.

El doctor Peter von Dassow coincide con esto y recalca que ¬ędentro del agua son dif√≠ciles de ver, aunque el animal es llamativo cuando llega fuera del agua, flotando en la superficie puede ser dif√≠cil de ver porque es azul, y sus tent√°culos pueden extenderse varios metros y son casi invisibles. Entonces, en el mar alguien sin protecci√≥n podr√≠a ser picado gravemente sin ninguna advertencia. Aun cuando est√°n muertos y casi secos en la playa, son peligrosos porque los nematocistos todav√≠a podr√≠an ser activos y descargar, inyectando su veneno¬Ľ.

En caso de picadura

La Cruz Roja y el Minsal aseguran que ¬ęla picadura produce dolor intenso y enrojecimiento. Ante esto, lava inmediatamente con agua de mar y retira restos de tent√°culos, evitando tocarlos, no aplicar vinagre o agua dulce, tampoco se debe frotar o rascar la piel con arena o toallas y tiene que dirigirse de inmediato al centro de salud m√°s cercano¬Ľ.

Coincide con esto Peter von Dassow y agrega que ¬ęhay varios remedios caseros en los cuales existen creencias populares que pueden ayudar, entre ellos alcoholes, bicarbonato, crema de afeitar, o incluso orina. Se han estudiado y encontrado que ellos en verdad empeoran la situaci√≥n porque inducen la descarga de los nematocistos. Entonces, por ning√ļn motivo usar uno de estos tratamiento para la picadura de la fragata portuguesa¬Ľ.

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Isidora Osorio

Periodista de la Pontificia Universidad Católica de Chile. Trabajé como investigadora en el Premio InspiraTec del Ministerio de Economía de Chile, en el programa Mi Barrio de Canal 13 y fui finalista del premio Periodismo de Excelencia de la Universidad Alberto Hurtado (2018). Mi gran pasión son analizar temas con datos, hacer fact checking y descubrir cosas nuevas en ciencia y salud.